La rentrée scolaire est dans quelques jours. C’est le moment de reprendre le blog et de partager avec vous le troisième billet de la série d’entretiens avec des experts en multilinguisme. Ce troisième billet est consacré à la dyslexie, l’apprentissage des langues et le bilinguisme. J’avais déjà écrit sur ce sujet il y a quelque temps à partir d’une formation faite à distance avec l’Université de Lancaster. Cette fois-ci, c’est Dr. Karin Martin spécialiste en dyslexie développementale, difficultés dans l’apprentissage des langues et en multilinguisme qui nous livre quelques conseils pour aider les enfants dyslexiques (bilingues ou non) dans l’apprentissage d’une deuxième langue.

Vous pouvez lire cet entretien en anglais à la fin de ce billet. 

«Ma recherche était d’étudier les difficultés des étudiants dyslexiques dans l’apprentissage des langues étrangères

¡Hola Karin ! Peux-tu nous parler un peu de toi et de ton parcours ?

Karin Martin (KM) : Buongiorno! Merci beaucoup Durgy de m’avoir donné l’occasion de me présenter. Je suis née en Italie, j’ai voyagé et travaillé dans différents pays d’Europe, puis j’ai obtenu mon doctorat en linguistique à l’Université de Vérone (nord de l’Italie). Je me suis spécialisée sur la dyslexie de développement, les difficultés en langues étrangères et le multilinguisme. La combinaison de ces trois thèmes est très complexe, mais aussi très excitante !

Je travaille à mon compte en Autriche, j’organise des conférences, des cours, des formations et des services de consultante sur le thème du multilinguisme. Dans mes conférences et webinaires, j’aide les gens à apprécier les avantages du multilinguisme et à trouver des stratégies utiles pour le gérer et le promouvoir à l’école et dans la famille. J’enseigne aux éducateurs et aux professionnels comment créer un environnement qui encourage le multilinguisme et le multiculturalisme. Je souligne l’importance du maintien de la langue maternelle et j’enseigne des stratégies efficaces pour l’apprentissage d’autres langues. Je travaille également comme professeur d’italien à l’Université des sciences appliquées de Carinthie, où j’enseigne à la fois la langue et la culture italienne.

Pendant tes études doctorales, tu t’es spécialisée en dyslexie et l’apprentissage des langues. Peux-tu nous faire part de tes principales conclusions à ce sujet ?

KM : Bien sûr ! Le but de ma recherche doctorale était d’étudier les difficultés des étudiants atteints de dyslexie développementale dans l’apprentissage des langues étrangères, en adoptant une approche expérimentale afin d’analyser les corrélations existantes entre la mémoire de travail et la maîtrise des langues étrangères. La mémoire de travail est une construction cognitive qui joue un grand rôle dans la plupart des symptômes de la dyslexie. J’ai testé l’hypothèse selon laquelle la capacité de mémoire de travail des enfants dyslexiques est en corrélation significative avec leur maîtrise de l’apprentissage des langues étrangères. J’ai testé deux groupes d’enfants italiens de 12 ans : les enfants ayant un diagnostic officiel de dyslexie et les enfants en développement typique. Les données ont montré que les enfants dyslexiques ont plus de difficultés à obtenir des résultats plus élevés dans la majorité des tâches en anglais, et ont confirmé l’hypothèse selon laquelle il existe une corrélation entre la capacité de mémoire de travail et la maîtrise des langues étrangères dans les deux groupes.

La chose la plus intéressante est l’analyse statistique. Il suggère que la mémoire de travail affecte la capacité d’un individu à apprendre une langue étrangère, mais cet effet n’est apparent que dans certaines conditions et pour certaines tâches. Par exemple, la boucle phonologique, qui est une composante de la mémoire de travail traitant principalement des sons, semble être cruciale aux premiers stades, tandis que l’exécutif central, une autre composante aux tâches plus générales et fournissant probablement de bonnes ressources attentionnelles, semble être importante aux niveaux suivants. D’un point de vue qualitatif, la boucle phonologique semble jouer un rôle spécifique dans l’apprentissage du vocabulaire, l’exécutif central semble être fondamental pour l’apprentissage de la grammaire des langues étrangères. Malheureusement, à l’époque, je n’ai pas eu la chance de poursuivre mes recherches, mais ce fut une expérience formidable et je suis très satisfaite d’avoir travaillé sur ce sujet, surtout parce qu’il m’a ouvert de nombreuses portes.

 

«Les enfants dyslexiques sont des personnes très créatives.»

Comment les parents et les enseignants peuvent-ils aider les enfants dyslexiques à mieux apprendre une deuxième langue ?

Il est très difficile de vous donner des conseils spécifiques, car les enfants dyslexiques peuvent être très différents. Par conséquent, ce qui fonctionne pour un enfant ne fonctionne pas nécessairement pour un autre enfant. Pour cette raison, je pense qu’il est très important de découvrir quelles sont les forces de chaque enfant. Les enfants dyslexiques ont de grandes capacités dans des domaines qui ne sont pas nécessairement liés à la lecture et à l’écriture, par exemple, ce sont des personnes très créatives. Ils ont une façon différente de penser.

Malgré de grandes différences, il y a encore quelques suggestions que l’on pourrait vouloir suivre pour les aider à mieux apprendre une deuxième langue. Résumons les plus importantes.

– Choisissez une langue facile. Si vous avez la possibilité de choisir une langue étrangère, alors choisissez une langue avec une orthographe très transparente. Une orthographe transparente signifie simplement que la relation entre l’écrit et la langue parlée est une relation « one-to-one » (par ex. l’italien ou l’espagnol). Cela peut rendre les choses un peu plus faciles. Bien sûr, prenez en compte les intérêts de votre enfant : s’il montre de l’intérêt pour le français, alors allez-y ! Cela doit être un compromis entre le choix d’une langue « facile » à apprendre et le suivi des passions de votre enfant.

– Concentrez-vous d’abord sur le langage oral. Commencez par parler et écouter. Essayez de lui apprendre une prononciation précise. Cela l’aidera à comprendre le langage oral et donc à communiquer.

– Donner la priorité à l’intelligibilité par rapport à l’exactitude. Les erreurs font partie du processus d’apprentissage et les enfants dyslexiques ont du mal à ne pas faire d’erreurs. Il est très important de se faire comprendre, alors fermez les yeux lorsque les enfants font des erreurs et que vous pouvez toujours comprendre le message qu’ils veulent transmettre.

– Utilisez plusieurs codes pour améliorer la compréhension. Les enfants dyslexiques ont généralement plus de problèmes avec le langage écrit et, par conséquent, avec la compréhension d’un texte, mais ils ont généralement moins de difficultés à comprendre le langage oral. Si vous utilisez plusieurs codes pour transmettre le sens d’une phrase, cela peut les aider. Par exemple, utilisez beaucoup d’images pour transmettre du sens ; utilisez des objets, touchez-les, coloriez-les…. Beaucoup d’enfants dyslexiques sont très doués pour visualiser des images, mais rappelez-vous que chaque enfant est différent.

– Essayez d’utiliser des activités très bien structurées. Par exemple, choisissez un exercice à choix multiples au lieu de poser des questions ouvertes. Choisissez des activités où les enfants doivent suivre des règles, des séquences, cela les aidera à ne pas perdre le point.

– Tout doit être écrit et expliqué de manière très claire. Utilisez des polices plus grandes si vous le pouvez et une couleur claire sur le fond du texte, cela semble les aider et être moins stressant pour leur esprit, lors de la lecture d’un texte.

– Essayez d’activer une compétence à la fois. Ne donnez pas trop d’instructions d’un seul coup, car cela leur donne l’impression d’être submergés.

– N’ayez pas peur de demander de l’aide. Dans de nombreux pays, les enfants dyslexiques peuvent obtenir de l’aide de l’école. Par exemple, les étudiants peuvent obtenir un tiers-temps supplémentaire pour la pratique, pour la révision et même pendant les examens. N’ayez pas peur de demander !

 

«Un journal pour noter les meilleurs moments de la semaine.»

Qu’en est-il de la dyslexie et des enfants bilingues ? Comment les familles bilingues (multilingues) peuvent-elles aider leurs enfants à apprendre à écrire dans toutes les langues de la maison ? Penses-tu qu’il vaut mieux ne pas leur apprendre à écrire dans leur langue minoritaire ?

Le fait le plus fascinant au sujet de la dyslexie chez les personnes bilingues est que les difficultés peuvent être plus évidentes dans une langue que dans l’autre. Par exemple, un enfant qui grandit avec l’anglais et l’italien peut avoir des difficultés de lecture et d’écriture plus visibles en anglais qu’en italien. L’explication se trouve dans la relation entre la langue écrite et la langue orale. L’italien est une langue assez « transparente », ce qui signifie que vous pouvez facilement le lire même si vous ne connaissez pas très bien la langue, parce que vous lisez essentiellement la lettre que vous voyez sur le papier, sans qu’il y ait beaucoup de changements dans la prononciation. En anglais, cependant, un son peut être écrit de différentes manières, et les lettres, en particulier les voyelles, peuvent être lues/prononcées de différentes manières. Cela signifie que la relation entre les lettres et le son est une relation plus complexe, ce qui complique l’apprentissage.

Idéalement, les enfants multilingues devraient être encouragés à apprendre à lire et à écrire dans toutes leurs langues, les recherches montrent que cela peut être un grand avantage, mais cela peut être difficile et parfois écrasant. J’ai pu me rendre compte lors de mon expérience de consultante pour le multilinguisme que beaucoup de familles abandonnent parfois et décident de se concentrer sur la ou les langues de l’école. Je crois que c’est une bonne idée, mais je recommande toujours de garder toutes les langues très actives dans la famille, au moins de façon orale.

En plus des conseils ci-dessus, j’ajouterais aussi ce qui suit : essayer de contextualiser l’apprentissage ! Il est généralement plus facile d’acquérir une langue lorsqu’elle est vue dans son contexte. Les enfants multilingues peuvent profiter du fait qu’ils sont toujours exposés à la (aux) langue(s), de sorte qu’ils apprennent de manière implicite. Lorsqu’ils apprennent à lire et à écrire dans une langue qu’ils peuvent déjà parler, il leur est plus facile de la voir dans son contexte, car le contexte fournit des indices non seulement sur le sens, mais aussi sur la forme et la fonction d’un mot. Voici une idée : tenez un journal où vous et votre enfant pouvez noter les meilleurs moments de la semaine. Utilisez des images et décrivez-les. Faites le lien entre les événements positifs et l’exercice d’écriture est aussi un bon moyen de maintenir la motivation à un niveau élevé.

Bonne chance !

 

Je remercie infiniment Karin d’avoir pris le temps de répondre à mes questions !

 

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I started some months ago a serie of interviews with experts on multilingualism. This serie started with an interview with Isabelle about Bilingual children. The second article was about Third Culture Kids with Ute Limacher-Riebold . This week we are going to discuss with PhD. Karin Martin about Dyslexia, language learning, and bilingualism.

¡Hola Karin! Can you please introduce yourself, your academic trajectory, and your activity?

Karin Martin (KM): Buongiorno! Thank you very much Durgy for the opportunity to introduce myself. I was born in Italy, travelled and worked in different countries in Europe and then gained my PhD in Linguistics at the University of Verona (north of Italy). I specialized on Developmental Dyslexia, foreign language difficulties and multilingualism. The combination of these three topics is very complex, but also very exciting!

I am self-employed in Austria, putting on conferences, training courses and consultant services on the topic of multilingualism. In my conferences and webinars I help people to appreciate the benefits of multilingualism and to find useful strategies to manage and promote it both at school and in the family. I teach educators and professionals how to create an environment that encourages multilingualism and multiculturalism. I underline the importance of maintaining the mother tongue and I teach effective strategies for learning other languages. I also work as Italian lecturer at the Carinthian University of Applied Sciences, where I teach both Italian language and culture.

During your doctoral studies you specialized on dyslexia and language learning. Can you share with us some of your main conclusions about this subject?

KM: Sure! The aim of my doctoral research was to investigate the difficulties of students with developmental dyslexia in learning foreign languages, by adopting an experimental approach in order to analyze the existing correlations between working memory and foreign language proficiency. The working memory is a cognitive construct that plays a great role in most of Dyslexia’s symptoms. I tested the hypothesis that the working memory capacity of children with dyslexia correlates significantly with their proficiency in foreign language learning. I tested two groups of 12-year-old Italian children: children with an official diagnosis of dyslexia, and typically developing children. Data showed that dyslexic children have more difficulties in achieving higher results in the majority of the English tasks, and confirmed the hypothesis that there is a correlation between working memory capacity and foreign language proficiency in both groups.

The most interesting thing is the statistical analysis. It suggests that working memory affects an individual’s ability to learn a foreign language, but this effect is apparent only under certain conditions and for certain tasks. For example, the phonological loop, which is a component of the working memory mainly dealing with sounds, seems to be crucial at early stages, while the central executive, another component with more general tasks and probably providing good attentional resources, seems to be important at subsequent levels. From a qualitative point of view, the phonological loop seems to play a specific role in vocabulary learning, the central executive seems to be fundamental for learning foreign language grammar. Unfortunately, at that time, I didn’t have the chance to move on with my research, but it was a great experience and I’m so grateful for having worked on this topic, especially because it opened many new doors for me.

How can parents and teachers help dyslexic children to better learn a second language ?

It is very difficult to give you specific tips, because dyslexic children can be very different. Therefore, what works for one child does not necessary work for another child. For this reason, I think it is very important to find out what the strengths of every child are. Children with dyslexia have great abilities in fields that are not necessarily connected with reading and writing, for example they are very creative people. They have a different way of thinking.

In spite of big differences, there are still some suggestions that one might want to follow to help them to better learn a second language. Let’s summarize the most important.

  • Choose an easy language. If you have the possibility to choose a foreign language, than choose one with a very transparent orthography. A transparent orthography simply means that the relationship between the written and the spoken language is a “one-to-one” relationship (e.g. Italian or Spanish). This can make things a bit easier. Of course consider your child interests: if she/he shows interest for French than go for it! It should be a compromise between choosing an “easy” language to learn, and following your child passions.
  • Focus on the oral language first. Start with speaking and listening. Try to teach her/him an accurate pronunciation. This will help her/him in comprehending oral language, and therefore in communicating.
  • Prioritize intelligibility vs. accuracy. Mistakes are part of the learning process and children with dyslexia find it hard not to make mistakes. It is very important to focus on making yourself understood, so close an eye when children make mistakes and you can still understand the message they want to convey.
  • Use multiple codes to enhance comprehension. Children with dyslexia usually have more problems with the written language and, therefore, with the comprehension of a text, but they usually have less difficulties in understanding oral language. If you use multiple codes to convey the meaning of a sentence, this can help them. For example, use a lot of images to convey meaning; use objects, touch them, color them… Many children with dyslexia are quite good with the visualizing of images, but remember that every child is different.
  • Try to use very well structured activities. For example, choose a multiple choice exercise instead of asking open questions. Choose activities where children have to follow some rules, some sequences, this will help them not to lose the point.
  • Everything should be written and explained in a very clear way. Use larger fonts if you can and a light color on the background of the text, this seems to help them and to be less stressful for their mind, when reading a text.
  • Try to activate one skill at a time. Do not give too many instructions all at once, because this make them feel overwhelmed.
  • Don’t be afraid to ask for help. In many countries, children with dyslexia can get help from school. For example, students can get extra time for practice, for reviewing and even during exams. Don’t be afraid to ask!

What about dyslexia and bilingual children ? How can bilingual (multilingual) families help their kids learning writing in all their home languages? Do you think that it’s better not to learn them how to write in their minority languages?

The most fascinating fact about dyslexia in bilinguals is that the difficulties might be more evident in one language than in the other. For example, a child growing up with English and Italian might have more visible reading and writing difficulties in English than in Italian. The explanation for this can be found in the relationship between written and oral language. Italian is a quite “transparent” language, which means that you can easily read it even if you don’t know the language quite well, because you basically read the letter you see on the paper, without many changings in pronunciation. In English, however, a sound can be written in different ways, and letters, especially vowels, can be read/pronounced in many different ways. This means that the relationship between letters and sound is a “many-to-many” kind of relationship, and this makes learning more complicated.

Ideally, multilingual children should be encouraged to learn to read and write in all their languages, research shows that this can be a big advantage, but it can be difficult and overwhelming sometimes. In my experience as a consultant for multilingualism, many families just give up after sometimes and decide to focus on the school language(s). I do believe this is a good idea, but I always recommend to keep all languages very active in the family, at least orally.

Besides the tips that I wrote above, I would also add the following: try to contextualize the learning. It is generally easier to acquire a language when it is seen in context. Multilingual children can take advantage of the fact that they are always exposed to the language(s), so they learn in an implicit way. When learning to read and write in a language they can already speak, it is easier for them to see it in context, because the context provides clues not only about the meaning, but also about the form and function of a word. Here is an idea: keep a journal where you and your child can write down the best moments of the week. Use pictures and describe them. Connecting positive events with writing exercise is also a good way to keep the motivation high.

Good luck!

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